ไทยแลนด์ โอเพ่น เกมระดับโลกหนึ่งเดียวของไทยที่หายไป

แม้การแข่งขันเทนนิสจะไม่ใช่กีฬายอดนิยมของคนไทย เมื่อเทียบกับมวยหรือฟุตบอล แต่ก็มีคนจำนวนหนึ่งให้ความสนใจเป็นพิเศษ จนกระทั่งถึงช่วงที่ภราดร ศรีชาพันธ์กลายเป็นผู้เล่นไทยคนแรกที่ติด 10 อันดับแรกของโลกได้ กระแสเทนนิสเมืองไทยก็พุ่งสุดตัว ทำให้เกิดแรงผลักดันครั้งใหญ่ในการจัดการแข่งขันเอาใจแฟนเทนนิสด้วยผู้เล่นระดับโลก

รายการไทยแลนด์ โอเพ่นถือกำเนิดขึ้นในปี 2003 โดยไม่มีสนามแข่งขันที่เหมาะสมจะรองรับการแข่งนี้ ฝ่ายจัดในตอนนั้นเลยเลือกสร้างคอร์ทขึ้นมาในอิมแพ็ค อารีน่า ผู้เล่นอย่างโรเจอร์ เฟดเดอเร่อร์, แอนดี้ ร็อดดิกค์, แอนดี้ เมอเร่ย์, โนวัค โยโควิชหรืออย่างริชาร์ด กาสเก้ต์เคยได้มาโชว์ฝีมือที่เมืองไทย ระหว่างปี 2003-2013

ช่วงเวลาทองของวงการเทนนิสและรายการไทยแลนด์ โอเพ่นค่อย ๆ ตกต่ำลงพร้อมกับความซบเซาของวงการเทนนิสไทย ไม่มีผู้เล่นชั้นนำในวงการเทนนิสชายสานต่อยุคสมัยของภราดร ศรีชาพันธ์ ทำให้กระแสเทนนิสในเมืองไทยขาดสีสัน และในที่สุดหลังจบการแข่งขันในปี 2013 ก็มีการประกาศว่าลิขสิทธิ์การแข่งขันปีหน้าจะถูกยกให้เมืองเซินเจิ้นในประเทศจีนดำเนินการแทน

หลังจากที่เป็นหัวเรี่ยวหัวแรงในการจัดการแข่งขันไทยแลนด์ โอเพ่นมานานปีในฐานะนายกสมาคมกีฬาเทนนิสและลอนเทนนิสแห่งประเทศไทย สุวัจน์ ลิปตพัลลภ เก็บความรู้สึกเสียดายไว้ตลอดเวลาเมื่อเห็นรายการที่เป็นหน้าเป็นตาหนึ่งเดียวของวงการเทนนิสไทยหลุดมือไป แต่เขาก็ยอมรับว่ากลไกทางการตลาดมีผลต่อความสำเร็จในการจัดการแข่งขัน ถ้าไม่มีนักกีฬาเทนนิสไทยลงสู้อย่างสูสี การมาเชียร์ก็ไม่มีความหมาย และการไม่มีนักกีฬาไทยก็คือการไม่มีจุดขายสำหรับแฟนเทนนิสไทยด้วย

ผ่านไป 5 ปีกับการไร้เกมที่เรียกได้ว่าเป็นระดับโลก สุวัจน์ลงทุนธุรกิจในพื้นที่หัวหิน จังหวัดประจวบคีรีขันธ์อย่างต่อเนื่อง ปัจจุบันหัวหินกลายเป็นเมืองที่ครบถ้วนองค์ประกอบของเมืองท่องเที่ยวและเมืองกีฬา พวกเขามีชายหาดยาว โรงแรมหรู ห้างสรรพสินค้าขนาดใหญ่ และมีสปอร์ตคอมเพล็กซ์ชั้นดี ขาดเพียงสิ่งที่จะเป็นไฮไลท์ประจำปี และสุวัจน์รู้ดีว่าเขาอยากได้เกมการแข่งขันเทนนิสระดับโลกที่เคยมีในเมืองไทย

หลังใช้เวลาหลายปีเตรียมความพร้อมในเรื่องการแข่งขัน วงการเทนนิสหญิงน่าจะพอไปได้มากที่สุด เขามีภราดร ศรีชาพันธ์ที่มีชื่อเสียงตั้งแต่เก่า มีแทมมารีน ธนสุกาญจน์ อดีตนักเทนนิสหญิงอันดับโลกสูงสุดของไทยคอยเสริม มีนักกีฬาเทนนิสหญิงรุ่นใหม่ที่พอจะต่อสู้กับมือระดับโลก สุวัจน์จึงเริ่มจัดเกมรายการพิเศษด้วยการเชิญนักเทนนิสหญิงเบอร์ต้น ๆ มาลงเล่นที่สนามเทนนิสแห่งใหม่ในสปอร์ต คอมเพล็กซ์ที่หัวหิน ปรากฏว่ามีผลตอบรับจากแฟนเทนนิสทั้งไทยและเทศอย่างมากมาย ทั้งในแง่การชมเกมและการมาท่องเที่ยว

สุวัจน์ขอความร่วมมือไปยังรัฐมนตรีว่าการกระทรวงการท่องเที่ยวและกีฬาให้ช่วยเป็นอีกแรงในการที่เขาจะทาบทามขอเอาเกมระดับสูงสุดของวงการเทนนิสมาแข่งที่เมืองไทยอีกครั้ง และสมาคมนักเทนนิสอาชีพหญิงก็ตกลงที่จะจัดรายการ WTA Series มาทำการแข่งขันที่เมืองไทยอีกครั้งหลังจากที่เคยพยายามใช้เมืองพัทยาสร้างกระแสมาแล้วในปี 2015 แต่ไม่สำเร็จ

มันอาจจะยังกล่าวไม่ได้ว่า WTA Thailand Open จะกลายเป็นกระแสที่อยู่ไปอีกกี่ปีสำหรับวงการเทนนิสไทย แต่การได้ย้อนกลับมาเป็นเจ้าภาพจัดการแข่งขันไปอีกอย่างน้อย 5 ปีต้องสามารถสร้างแรงบันดาลใจแก่นักเทนนิสรุ่นใหม่ของไทยได้ไม่มากก็น้อย

 

Navigation